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ALEXANDRIE. HISTOIRE D’UN MYTHE

Paul-André Claudel
Ellipses Editions

alexandrieNous ne saurions que trop recommander à tous ceux qui s’intéresse à l’Histoire de la ville d’Alexandrie fondée par Alexandre le Grand en personne.
L’ouvrage remet en perspective la ville hellénistique et ses grands monuments (Sérapéum, tombeau d’Alexandre, Phare, Bibliothèque…) mais nous invite à comprendre au travers des récits, contes, témoignages, par lesquels s’est formé, par-delà l’histoire « réelle » de la ville, le mythe d’Alexandrie.
Un très bel ouvrage de 400 pages, très riche de contenu et particulièrement bien écrit, dans un style vivant, simple et accessible au plus grand nombre.
De Paul André Claudel, aux éditions Ellipses.


PRESENTATION

Alexandrie : le simple nom de la ville fondée par Alexandre le Grand suffit à faire surgir un tourbillon d’images évocatrices. Monuments célèbres (le tombeau d’Alexandre, le Phare, la Bibliothèque), figures illustres du monde gréco-romain (Jules César, Marc Antoine, Cléopâtre), conquérants de l’âge moderne (Bonaparte, Mehemet Ali), poètes et écrivains de l’époque cosmopolite (Cavafi s, Durrell) ont éclairé tour à tour l’histoire de cette ville. Cet étonnant cortège témoigne du rôle qu’a joué, pendant plus de deux mille ans, la cité des Ptolémées.
Première métropole du monde méditerranéen dans la période hellénistique, rivale de Rome à l’époque impériale, Alexandrie domine les chroniques de l’Antiquité. Plateforme commerciale du Levant après la conquête arabe, porte d’entrée en Égypte sous l’Empire ottoman, Alexandrie se trouve encore, à l’époque moderne et contemporaine, au coeur des relations entre Orient et Occident : c’est devant ses murs que débarquent, en 1798, les soldats de l’expédition d’Égypte menée par Bonaparte.
Mais l’histoire millénaire d’Alexandrie compte au moins autant pour elle-même que pour les prolongements érudits ou rêveurs qu’elle a pu susciter : depuis l’Antiquité, historiens et poètes ont cultivé sa mémoire et façonné son image. « Cité d’or » selon le grammairien grec Athénée, « première du monde » pour l’historien Diodore de Sicile, la ville de la Bibliothèque et du Phare s’est inscrite à jamais dans notre imaginaire. Lieu de tous les savoirs, creuset des sagesses antiques et des grandes religions, Alexandrie n’a cessé d’alimenter les utopies. C’est là, précisément, l’objet de cet ouvrage : la somme des récits, des témoignages ou des contes par lesquels s’est formé, aux confi ns de l’histoire et du songe, le mythe d’Alexandrie.

EXTRAIT

Chapitre I / Aux sources du mythe : la fondation

La genèse d’Alexandrie est directement liée au destin d’Alexandre, fondateur de la ville. Rien ne semblait prédisposer, à première vue, ce souverain d’un petit territoire du nord de la Grèce à décider du sort de la future capitale du monde égyptien. Mais la volonté du jeune Alexandre va rencontrer des circonstances favorables, et bouleverser à jamais l’équilibre du Moyen-Orient. Devenu roi de Macédoine à vingt ans, en 336 av. J.-C., Alexandre lance son royaume, qui se trouve à la tête d’une alliance avec d’autres cités grecques connue sous le nom de « ligue de Corinthe », dans une expédition inédite contre le gigantesque Empire perse achéménide. Cet Empire de vastes dimensions, dirigé par le roi Darius III, s’étendait de l’Egypte à la mer Noire, et de la mer Égée jusqu’à l’Indus. C’est dire si le déséquilibre entre les deux forces en présence semblait manifeste. Et pourtant, de victoire en victoire, l’armée menée par Alexandre réussira à longer les côtes de l’Asie Mineure, à traverser la Phénicie et la Syrie, puis à parvenir jusqu’en Egypte ; de là, Alexandre orientera ses troupes vers Babylone, puis vers Suse et Persépolis, en obtenant la dislocation de l’autorité perse et la mort de Darius III, assassiné par l’un de ses proches ; ne connaissant plus d’obstacles, l’expédition s’enfoncera dans le continent asiatique jusqu’à la mer Caspienne, aux montagnes de l’Hindou Kouch, et même aux rives de l’Indus. Rentré à Babylone, Alexandre succombe brutalement en 323 av. J.-C., en laissant à ses successeurs un empire démesuré, qui s’étend de la Méditerranée jusqu’à l’Asie.
Cet itinéraire extraordinaire fait sans aucun doute d’Alexandre le plus grand conquérant de l’Antiquité. Mais au-delà de sa valeur d’exploit militaire, universellement saluée, les historiens s’accordent pour voir dans l’épopée d’Alexandre l’occasion d’un élargissement formidable du monde grec, tant du point de vue géographique que culturel : pendant tout son périple, Alexandre ne cessera d’affirmer son ambition de construire un seul empire, fondé non pas sur l’imposition de la culture macédonienne, mais sur sa fusion avec les coutumes orientales. De fait, même si le territoire qu’il a conquis est aussitôt divisé après sa mort, sa conquête fait office de charnière historique. Elle marque le passage de la Grèce classique, centrée sur les cités historiques (Sparte, Athènes, Corinthe) et repliée sur son patrimoine, à ce qu’il est convenu d’appeler le monde hellénistique : un univers bien plus large et plus métissé, du fait de son ouverture sur l’Orient et le sud de la Méditerranée. La fondation d’Alexandrie doit être comprise dans le cadre de cette aventure personnelle, et de ce changement radical d’horizon, qui donnent naissance à l’hellénisme. Elle en constitue d’ailleurs, aux yeux de la plupart des spécialistes, le premier emblème.

SOMMAIRE

Avant-propos. La ville invisible

Chapitre I - Aux sources du mythe : la fondation
Chapitre II - Rois et dieux d’Alexandrie
Chapitre III - La Bibliothèque ou l’inventaire du monde
Chapitre IV - Le Phare ou la septième merveille
Chapitre V - Cléopâtre, la gloire et l’opprobre
Chapitre VI - Alexandrie romaine : imaginaires décadents
Chapitre VII - Le creuset du christianisme
Chapitre VIII - Alexandrie dans l’Islam médiéval
Chapitre IX - Érudits et voyageurs dans la ville ottomane
Chapitre X - Bonaparte, nouvel Alexandre ?
Chapitre XI - La renaissance d’Alexandrie
Chapitre XII - L’äge d’or cosmopolite
Chapitre XIII - Souvenirs de la ville perdue
Chapitre XIV - La mémoire et le mythe

Cartes & Généalogie
Chronologie
Bibliographie
Alexandrie dans l’imaginaire figuratif
Alexandrie au cinéma
Index des noms propres
Index thématique

L’AUTEUR

Paul-André Claudel est maître de conférences en littérature comparée à l’université de Nantes. Ses recherches portent sur le courant de la décadence et les différentes formes de l’imaginaire orientaliste.

Parution : 4 octobre 2011
Nb de pages : 384 p.
Format : Broché
ISBN : 978-2729866303
24 Euros.

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